Un terremoto es un temblor intenso de la superficie terrestre. El temblor es causado por movimientos en la capa superior de la Tierra.

 

¿Te has preguntado por qué suceden los terremotos?

Aunque la Tierra aparenta ser un lugar con una superficie sólida, en realidad es extremadamente activa justo bajo su superficie. La Tierra está hecha de cuatro capas básicas: una corteza sólida, un manto caliente y casi sólido, un núcleo exterior líquido, y un núcleo interior sólido.

 

Diagrama de los niveles de la Tierra. ¡Los terremotos son causados por movimientos en los niveles superiores de la Tierra, en una región llamada la litosfera!

La corteza terrestre y la capa superior viscosa del manto también son conocidas como “litosfera”. La litosfera está compuesta de piezas gigantes, llamadas placas tectónicas, como si fuesen un ¡rompecabezas! Las placas tectónicas están en constante movimiento cuando se desplazan sobre el manto, que es una roca viscosa que fluye lentamente.

La corteza de la Tierra está dividida en placas tectónicas que se mueven lentamente sobre la superficie terrestre a través de millones de años. Autor: USGS

Este movimiento nunca se detiene y provoca tensión en la corteza de la Tierra. Cuando estas tensiones se ponen muy grandes provocan enormes grietas llamadas fallas. Cuando las placas tectónicas se mueven, también causan movimientos en las fallas. En conclusión, un terremoto es el movimiento súbito de la corteza terrestre localizado en la falla.

Fotografía de la falla de San Andrés, en California, la cual tiene 1200 kilómetros de largo. Autor: Public Domain

La localización donde un terremoto empieza se llama epicentro. El movimiento más intenso de un terremoto es usualmente cerca del epicentro. Sin embargo, las vibraciones de un terremoto se sienten y son detectables a cientos o incluso miles de kilómetros del epicentro.

 

¿Te has imaginado cómo se miden los terremotos?

La energía de un terremoto viaja por la Tierra en forma de vibraciones llamadas ondas sísmicas, las cuales los científicos miden con un instrumento llamado sismógrafo, este identifica ondas sísmicas por debajo y las graba en una serie de zig-zags en papel.

Los científicos pueden identificar el tiempo, localización e intensidad de un terremoto basado en la información grabada por el sismógrafo. Así mismo, esta grabación proporciona información sobre el tipo de rocas a través de las cuales pasaron las ondas sísmicas.

Un sismógrafo graba ondas sísmicas como una serie de zig-zags en un cilindro de papel. Autor: Wikimedia Commons user Z22, CC BY-SA 3.0

 

¿Sabías que los terremotos no sólo suceden en la Tierra?

Terremoto es el nombre usado para la actividad sísmica en la Tierra. Pero la Tierra no es el único lugar con actividad sísmica. ¡Los científicos han medido temblores en la Luna, y han visto evidencia de actividad sísmica en los planetas Marte, Venus y varias lunas de Júpiter!

 

La sonda Insight de la NASA lleva un sismógrafo para estudiar la actividad sísmica en el planeta Marte, llamados "martemotos". En la Tierra, sabemos que los diferentes materiales vibran de diferentes maneras. Al estudiar las vibraciones de los terremotos, los científicos esperan descubrir qué materiales se encuentran en el interior de Marte.

Dibujo artístico de la sonda Insight de Marte operando sobre la superficie marciana. Autor: NASA-JPL/Caltech

Insight recopilará información suficiente sobre la superficie de Marte. Estos nuevos descubrimientos nos ayudarán a comprender mejor sobre cómo surgieron planetas como Marte y nuestro propio planeta, ¡la Tierra!