Fuente de lava en el Volcán Kilauea, Hawai'i. Crédito: J.D Griggs, USGS

Un volcán es una abertura en la superficie de un planeta o luna que permite que el material más caliente que su entorno se escape de su interior. Cuando este material se escapa, provoca una erupción. Una erupción puede ser:

  • Explosiva: enviando material hacia el cielo
  • Más tranquila: con flujos suaves de material

Erupción del Monte St. Helens que envió cenizas de 10 a 18 kilómetros en el aire, y fue visible en Seattle, Washington, a 160 kilómetros al norte, en Julio de 1980. Crédito: Mike Doukas, USGS

Las áreas volcánicas generalmente forman montañas construidas a partir de las muchas capas de roca, ceniza u otro material que se acumula a su alrededor. Los volcanes pueden ser activos, inactivos o extintos.

  • Los volcanes activos son volcanes que han tenido erupciones recientes o se espera que tengan erupciones en el futuro cercano.
  • Los volcanes inactivos ya no producen erupciones, pero pueden volver a aparecer en el futuro.
  • Los volcanes extintos probablemente nunca estallarán de nuevo.

¿Te has preguntado qué causa los volcanes?

 

Burbujas de lava del volcán Kilauea en el Parque Nacional de los Volcanes de Hawái. Crédito: Scott Horvath, USGS.

Los volcanes ocurren cuando el material significativamente más caliente que su entorno entra en erupción en la superficie de un planeta o luna desde su interior. En la Tierra, el material erupcionado puede ser roca líquida ("lava" cuando está en la superficie, "magma" cuando está bajo tierra), cenizas, cenizas y/o gas.

Existen diferentes maneras por las que el magma podría elevarse y causar erupciones en la superficie de la Tierra. Cada una es un poco diferente, pero cada una puede formar volcanes.

  1. Cuando los pedazos de la corteza de la Tierra, llamados placas tectónicas, se alejan lentamente uno del otro.
  2. Para llenar el espacio. Cuando esto sucede, se pueden formar volcanes submarinos.
  3. Cuando estas placas tectónicas se mueven una hacia la otra. Cuando esto sucede, parte de la corteza terrestre puede ser forzada a penetrar en su interior. El alto calor y la presión hacen que la corteza se derrita y se levante como magma.
  4. La última forma en que el magma se eleva es sobre los puntos calientes. Los puntos calientes son exactamente como suenan: áreas calientes dentro de la Tierra. Estas áreas calientan magma. El magma se vuelve menos denso. Cuando es menos denso se eleva.

¿Sabías que existen volcanes en otros lugares de nuestro sistema solar?

¡Así es! Han existido muchos volcanes en otros planetas en el pasado. ¡Incluso ahora mismo algunos lugares en nuestro sistema solar tienen volcanes activos en erupción!

Venus y Marte están cubiertos de volcanes extintos. Algunas de las lunas de Júpiter, Saturno y Neptuno tienen erupciones en este momento. ¡Asombroso!

Una enorme nube brota de la superficie de la luna Io de Júpiter. Crédito: NASA/JHU-APL/SRI.